גלקסיית שביל החלב, היא מבנה ספירלי ענקי. היא ביתם של מערכת השמש שלנו, כוכבי הלכת, כדור הארץ וכל מה שאנו מכירים. גלקסיה זו היא ממלכה עצומה המכילה מאות מיליארדי כוכבים, ענני גז ואבק, ערפיליות וחורים שחורים.

קוטרה משוער בכ – 100,000 שנות אור, עוביה כ-1,000 שנות אור בקצוות ו – 16,000 שנות במרכזה. לגלקסיית שביל החלב מרכז כבידה משלה, והיא סובבת סביבו במהירות עצומה של כ – 220 ק”מ בשנייה.

ב”ליבת” שביל החלב, מרכז הגלקסיה, יש אזור צפוף של כוכבים. הליבה מכילה חור שחור עצום, המכונה “סאגיטריוס A*”, שמושך אליו חומר קוסמי וגורם לו לפלוט אנרגיה אדירה.

זרועות ספירליות של כוכבים וגז מתפתלות סביב הליבה, ויוצרות את המבנה האופייני של שביל החלב. זרועות אלו מכילות מיליארדי שמשות וכוכבי לכת, ביניהם גם השמש שלנו. השמש נמצאת בקצה החיצוני של אחת הזרועות, כ – 25,000 שנות אור מהליבה.

שביל החלב היא חלק מקבוצת גלקסיות הנקראת “הקבוצה המקומית”. קבוצה זו מכילה כ – 50 גלקסיות, ביניהן גם גלקסיית אנדרומדה, השכנה הקרובה ביותר לשביל החלב.

גילוי שביל החלב היה תהליך היסטורי ארוך. עד המאה ה – 20, האדם לא ידע שהוא חי בתוך גלקסיה. התפתחות הטכנולגיה באסטרונומיה הביאה את האדם להבנה של מימד הגדול ביקום וגודל הגלסקיה “שלנו”.

במהלך הקיץ, פונה כדור הארץ למרכז הגלקסיה ולכן ניתן לראות את שביל החלב בצורה ברורה וחזקה.

למידע נוסף: שביל החלב בויקפדיה