ערפיליות פלנטריות הן ענן גז זוהר המקיף שרידים של כוכב זקן. זהו שלב הסיום של חייהם של כוכבים בעל מסה נמוכה עד בינונית, כמו השמש שלנו. בשלהי פעילותו ככוכב חיי, הכוכב מתנפח והפך לענק אדום. לאחר הפסקת ההיתוך בליבת הכוכב הוא פולט את שכבותיו החיצוניות אל החלל, ויוצר מעטפת גז זוהרת. קרינת החום העזה מהליבה החשופה של הכוכב, הנקרא כעת ננס לבן, מייננת את הגז, וגורמת לו להאיר בצבעים מרהיבים.

השם “ערפילית פלנטרית” מטעה קצת, שכן אין קשר בין ערפיליות אלו לבין כוכבי לכת. השם ניתן להן על ידי האסטרונום ויליאם הרשל, שצפה בהן בסוף המאה ה-18. הן הזכירו לו את מראה כוכב הלכת אורנוס דרך הטלסקופ שלו, ולכן כינה אותן בשם זה.

ערפיליות פלנטריות הן תופעות יפהפיות ומרתקות. אנו יכולים לצפות בהן במגוון צורות וצבעים. ערפיליות פלנטריות נמצאות בחלל העמוק. אנו צופים בהן בשמיים חשוכים הרחק מזיהום אור.